Economía Circular: definición, principios, beneficios y barreras

El desarrollo sostenible requiere cambios disruptivos en la forma en que se organizan nuestras sociedades y empresas. El modelo de economía circular (EC) ofrece una nueva oportunidad de innovación e integración entre los ecosistemas naturales , las empresas, nuestra vida cotidiana y la gestión de residuos.

Definición simple de economía circular

En la economía lineal, los recursos naturales en bruto se toman, se transforman en productos y se desechan. Por el contrario, un modelo de economía circular tiene como objetivo cerrar la brecha entre la producción y los ciclos de los ecosistemas naturales, de los que en última instancia dependen los humanos. Esto significa, por un lado, eliminar residuos – compostar residuos biodegradables o, si se trata de residuos transformados y no biodegradables, reutilizarlos, remanufacturarlos y finalmente reciclarlos. Por otro lado, también significa cortar el uso de sustancias químicas (una forma de ayudar a regenerar los sistemas naturales) y apostar por las energías renovables .

La definición de economía circular del Foro Económico Mundial:

“Una economía circular es un sistema industrial que es restaurativo o regenerativo por intención y diseño. Reemplaza el concepto de fin de vida por restauración, se desplaza hacia el uso de energías renovables, elimina el uso de productos químicos tóxicos, que dificultan la reutilización y el retorno a la biosfera, y apunta a la eliminación de desechos a través del diseño superior de materiales, productos, sistemas y modelos de negocio. ”
Principios de la economía circular

La energía y los recursos son oro En esencia, un modelo de economía circular tiene la intención de eliminar los residuos en el diseño. De hecho, una economía circular se basa en la idea de que no existen los residuos. Para conseguirlo, los productos se diseñan para durar (se utilizan materiales de buena calidad) y se optimizan para un ciclo de desmontaje y reutilización que facilitará su manipulación y transformación o renovación. Al final, estos ciclos de productos ajustados diferencian el modelo de economía circular además de la eliminación y el reciclaje, donde se pierden grandes cantidades de energía y mano de obra integradas. El objetivo final es preservar y mejorar el capital natural mediante el control de existencias finitas y el equilibrio de los flujos de recursos renovables.


Seguir los ciclos y diseños de la naturaleza El modelo de economía circular distingue entre ciclos técnicos y biológicos. El consumo ocurre solo en ciclos biológicos, donde los materiales de base biológica (como alimentos, lino o corcho) están diseñados para retroalimentar el sistema a través de procesos como la digestión anaeróbica y el compostaje.

Estos ciclos regeneran sistemas vivos, como el suelo o los océanos, que proporcionan recursos renovables para la economía. A su vez, los ciclos técnicos recuperan y restauran productos (p. ej., lavadoras), componentes (p. ej., placas base) y materiales (p. ej., piedra caliza) a través de estrategias como la reutilización, la reparación, la remanufactura o el reciclaje.

En última instancia, uno de los propósitos de la economía circular es optimizar el rendimiento de los recursos mediante la circulación de productos, componentes y materiales en uso con la máxima utilidad en todo momento, tanto en ciclos técnicos como biológicos. Todo con las energías renovables El último principio de una economía circular tiene que ver con el hecho de que la energía requerida para alimentar este ciclo debe ser renovable por naturaleza, con el fin de disminuir la dependencia de los recursos y aumentar la resiliencia de los sistemas . En este sentido, este principio trata de desarrollar la efectividad de los sistemas al revelar y descartar las externalidades negativas.


Beneficios del modelo de economía circular

Desde la revolución industrial, la humanidad ha estado siguiendo un modelo lineal de producción y consumo. Las materias primas se han transformado en bienes que luego son vendidos, utilizados y convertidos en residuos que muchas veces han sido desechados y gestionados inconscientemente. Por el contrario, la economía circular es un modelo industrial que es regenerativo por intención y diseño y tiene como objetivo mejorar el rendimiento de los recursos y combatir la volatilidad que el cambio climático podría traer a las empresas. Tiene beneficios tanto operativos como estratégicos y reúne un enorme potencial para la creación de valor en las esferas económica, comercial, ambiental y social. Menos emisiones de gases de efecto invernadero Uno de los objetivos de la economía circular es tener un efecto positivo en los ecosistemas del planeta y luchar contra la explotación excesiva de los recursos naturales. La economía circular tiene el potencial de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y el uso de materias primas, optimizar la productividad agrícola y disminuir las externalidades negativas que trae el modelo lineal. Cuando se trata de reducir los gases de efecto invernadero, una economía circular puede ser útil:

  • Porque utiliza energía renovable que a la larga es menos contaminante que los combustibles fósiles.

  • Gracias a la reutilización y la desmaterialización, se necesitan menos materiales y procesos de producción para proporcionar productos buenos y funcionales.

  • Porque los residuos se consideran valiosos y se absorben en la medida de lo posible para ser reutilizados en el proceso.

  • Dado que las opciones preferidas serán materiales eficientes en energía y no tóxicos, y se seleccionarán procesos de fabricación y reciclaje.

De hecho, un estudio de la Fundación Ellen MacArthur descubrió que un camino de desarrollo de economía circular podría reducir a la mitad las emisiones de dióxido de carbono para 2030, en relación con los niveles de 2018.

Suelos saludables y resilientes Los principios de la economía circular en el sistema agrícola aseguran que los nutrientes importantes se devuelvan al suelo a través de procesos anaeróbicos o compostaje, lo que suaviza la explotación de la tierra y los ecosistemas naturales. De esta forma, a medida que se devuelven “residuos” al suelo, además de tener menos residuos que tratar, el suelo se vuelve más sano y resistente, permitiendo un mayor equilibrio en los ecosistemas que lo rodean. Además, dado que la degradación del suelo cuesta alrededor de 40 000 millones de dólares estadounidenses al año en todo el mundo y tiene costos ocultos, como el aumento del uso de fertilizantes, la pérdida de biodiversidad y la pérdida de paisajes únicos, una economía circular podría resultar realmente útil tanto para los suelos como para la salud y la economía. En realidad, un modelo de economía circular que funcione en los sistemas alimentarios de Europa tiene el potencial de disminuir en un 80 % el uso de fertilizantes artificiales y, por lo tanto, contribuir al equilibrio natural de los suelos, según un estudio de la Fundación Ellen MacArthur.

Menos externalidades negativas Siguiendo los principios de la economía circular, se gestionan mejor las externalidades negativas como el uso del suelo, la contaminación del suelo, del agua y del aire, así como la emisión de sustancias tóxicas y el cambio climático. Mayor potencial de crecimiento económico Es importante desvincular el crecimiento económico del consumo de recursos. El aumento de los ingresos por nuevas actividades circulares, junto con una producción más barata al conseguir productos y materiales más funcionales y fáciles de desmontar y reutilizar, tiene el poder de incrementar el PIB y por tanto el crecimiento económico, según un informe de McKinsey .

Más recursos ahorrados En comparación con la extracción de materia prima que es común en el enfoque lineal, el modelo de economía circular tiene el potencial de conducir a una mayor cantidad ( hasta un 70 % ) de ahorro de material. Teniendo en cuenta que la demanda total de materiales aumentará debido al crecimiento de la población mundial y las clases medias, una economía circular conduce a menores necesidades de materiales, ya que se salta los vertederos y evita el reciclaje, centrándose en hacer que los ciclos de los materiales duren más. Por el lado ambiental, también evita una contaminación mayor que la que representaría la extracción de nuevos materiales.

Crecimiento del empleo Según el foro económico mundial, el desarrollo de un modelo de economía circular, junto con una nueva regulación (incluida la fiscalidad) y organización de los mercados laborales, puede traer mayor empleo local en puestos de nivel inicial y semicualificados. Asimismo, el informe fiscal ExTax realizado por especialistas de varias de las principales consultoras también concluyó sobre el potencial de la economía circular para crear nuevos puestos de trabajo. A la misma conclusión llegó un estudio de agosto de 2018 sobre el desarrollo de prácticas para implementar una economía circular que dice que se podrían generar 50 000 nuevos puestos de trabajo en el Reino Unido y 54 000 en los Países Bajos. Otro estudio realizado por la Fundación Ellen MacArthur y McKinsey también concluyó sobre los cambios en el crecimiento del empleo en caso de un cambio a un modelo de economía circular. El estudio dice que estos nuevos puestos de trabajo se crearán a través de aumentos en:

  • Prácticas de reciclaje y reparación, donde se pueden agregar nuevos diseñadores e ingenieros mecánicos para hacer productos y materiales duraderos y fáciles de desmontar en las etapas de transformación/producción;

  • Un aumento de nuevos negocios (y nichos) debido a procesos de innovación y nuevos modelos de negocio;

  • Un aumento del consumo y del gasto por precios más bajos.

Nuevas oportunidades de ganancias Reduzca los costos de insumos y, en algunos casos, cree flujos de ganancias completamente nuevos que pueden lograr las empresas que se mueven hacia el modelo de economía circular. En esta esfera circular, las oportunidades de ganancias pueden provenir de jugar en nuevos mercados, reduciendo costos con reducciones de desperdicio y energía y asegurando la continuidad del suministro. Reducción de la volatilidad y suministros protegidos Avanzar hacia un modelo de economía circular significa reducir el número de materias primas utilizadas. En cambio, se utilizarían insumos más reciclados (o incluso reutilizables o fácilmente transformables) que tienen una mayor participación en los costos laborales, lo que dejaría a las empresas menos dependientes de la volatilidad del precio de las materias primas. Esto también protegería a las empresas de las crisis geopolíticas y las salvaguardaría con respecto a sus cadenas de suministro, cuya probabilidad de ser destruida o dañada debido a los eventos del cambio climático aumenta cada día. Al final, el modelo de economía circular volvería a las empresas más resilientes, es decir, las haría más resistentes y preparadas para enfrentar cambios inesperados.

La demanda de nuevos servicios Según el informe de la Fundación Ellen McArthur , un modelo de economía circular tiene el potencial de crear demanda de nuevos servicios y nuevas oportunidades laborales, tales como:

  • Empresas de recolección y logística inversa que apoyan la reintroducción de productos al final de su vida útil en el sistema.

  • Comercializadores de productos y plataformas de ventas que facilitan una vida más larga o una mayor utilización de los productos.

  • Remanufacturación de partes y componentes y reacondicionamiento de productos ofreciendo conocimiento especializado.

Conocer mejor a los clientes El modelo de economía circular parece fomentar modelos de negocio donde los productos son alquilados o arrendados por los clientes durante diferentes períodos de tiempo, según el tipo de productos. Esto brinda a las empresas la oportunidad de conocer los patrones de uso y los comportamientos de sus clientes, ya que interactúan más a menudo con ellos. En última instancia, esta nueva relación podría mejorar la satisfacción y la lealtad del cliente y contribuir también al desarrollo de productos y servicios que se adapten mejor a los clientes. En un mercado en el que los proveedores siguen siendo responsables del producto suministrado durante más tiempo, la buena comunicación y la comprensión de las preferencias y necesidades de los clientes es más importante que nunca.


Barreras a la implementación de un modelo de economía circular

La implementación de un modelo económico circular tendría varios beneficios para el medio ambiente, la economía y las empresas, como hemos comentado anteriormente. Sin embargo, hay algunas razones que explican por qué este modelo ha venido creciendo lentamente.

Barreras económicas En nuestro sistema económico actual, existen algunas barreras para la implementación de un modelo de economía circular, tales como:

  • Las externalidades sociales y ambientales no se consideran en los precios, privilegiando las señales del mercado financiero en lugar de las personas y la naturaleza cuando se toman decisiones económicas.

  • Los precios de las materias primas son volubles y a precios bajos alternativos, los recursos secundarios de buena calidad no son competitivos.

  • Los modelos de negocios de economía circular son más difíciles de desarrollar, ya que la mayoría de los inversionistas todavía trabajan bajo una lógica de economía lineal y, a veces, se requieren inversiones iniciales.

  • La demanda de productos circulares y alternativas aún es pequeña.

  • Todavía no hay muchos profesionales calificados con conocimientos técnicos o de 'tecnologías de la información y la comunicación' (TIC).

Barreras institucionales Cuando se trata de implementar y desarrollar la economía circular, es posible que se deban superar muchas barreras diferentes, tales como:

  • El hecho de que nuestro sistema económico actual esté orientado hacia la demanda de la economía lineal y aún no esté preparado para lidiar con los empresarios de la economía circular.

  • Los nuevos modelos de negocios pueden ser difíciles de implementar y desarrollar debido a leyes y regulaciones que no están preparadas para este tipo de innovaciones.

  • Muchas empresas confían en alianzas antiguas y/o sólidas, lo que dificulta la creación de nuevas alianzas y, por lo tanto, el cierre de ciclos.

  • Muchas empresas todavía tienen objetivos y sistemas de evaluación que se centran en la creación de valor a corto plazo, mientras que el modelo de economía circular es un modelo de creación de valor a largo plazo.

  • El índice del PIB no considera las externalidades sociales y ambientales, desincentivando la creación de valor en ambas áreas.

Una perspectiva amplia sobre las barreras a un modelo de economía circular Un estudio sueco realizado en 2017 que tuvo como objetivo integrar diferentes perspectivas sobre este tema sugiere que las principales barreras para avanzar hacia el modelo de economía circular se pueden dividir en financieras, estructurales, operativas, actitudinales y tecnológicas. La primera barrera tiene que ver con el desafío de medir los beneficios financieros de la EC y su rentabilidad. La barrera 'estructural' que sigue tiene que ver con la falta de claridad de quiénes son los responsables de la EC dentro de las empresas. A su vez, los desafíos 'operativos' representan la dificultad de manejar y mantener el control de los procesos dentro de la cadena de valor. La cuarta barrera, 'actitudinal', ha demostrado principalmente la falta de conocimiento sobre temas de sostenibilidad y también una gran aversión al riesgo: muestra que los cambios disruptivos no son la mejor manera de desarrollar estrategias circulares. La última barrera tiene un origen tecnológico y tiene que ver con la necesidad de cambiar y rediseñar productos y sistemas de producción/recuperación. Estas necesidades terminan creando preocupaciones sobre la capacidad de hacer esto y seguir siendo competitivos y tener productos de calidad.